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De qué forma las personas están expuestas al mercurio

El mercurio existe en varias formas, y las personas están expuestas a cada una en diferentes maneras. La forma más común en la que las personas de EE. UU. están expuestas al mercurio es el consumo de pescado y mariscos que contienen metilmercurio. Otras exposiciones pueden ser el resultado del uso o la rotura de productos que contienen mercurio.

Si le preocupa su salud o la de su familia por una potencial exposición al mercurio, contáctese con su médico o con su proveedor de asistencia médica. Podrán decirle si el grado de la exposición al mercurio es preocupante y qué debe hacer al respecto.

En esta página, podrá informarse sobre de qué manera las personas a menudo estar expuestas al:

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Información sobre cómo la exposición al mercurio afecta a la salud


Exposición al metilmercurio

El metilmercurio, un compuesto orgánico sumamente tóxico, es la forma de mercurio más frecuente en EE. UU. Casi todas las personas del mundo tienen, por lo menos, cantidades mínimas de metilmercurio en el cuerpo, lo que refleja su preponderancia en el medio ambiente. Sin embargo, la mayoría de las personas tienen niveles de mercurio en el cuerpo que están debajo del nivel asociado con posibles efectos en la salud.

Casi todas las exposiciones al metilmercurio en EE. UU. ocurren a través del consumo de pescado y mariscos que contienen altos niveles de metilmercurio.

¿Cómo llega el metilmercurio al pescado y a los mariscos?

El mercurio que se filtra en el aire proviene de varias fuentes. Una vez en el aire, con el tiempo, el mercurio se deposita en cuerpos de agua, tales como lagos y arroyos, o en la tierra, la cual el agua podría barrer. Los microorganismos en cuerpos de agua pueden transformarlo en metilmercurio, el cual se acumula en los peces y mariscos. Los niveles de metilmercurio en los peces y mariscos dependen de:

  • qué comen,
  • cuánto viven, y
  • qué tan alto están en la cadena alimentaria.  

En un cuerpo de agua determinado, las concentraciones más altas de metilmercurio, por lo general, se encuentran en peces grandes que se alimentan de otros peces.  El pescado es una parte de la dieta que provee muchos beneficios, por lo tanto, alentamos a las personas a que coman pescado bajo en metilmercurio.

Poblaciones particularmente sensibles a la exposición al metilmercurio

Algunas comunidades comen muchas más cantidades de pescado que la población general. Por lo tanto, pueden estar expuestas a mucha más contaminación de mercurio que la población general.

En descubrimientos pasados sobre el envenenamiento por mercurio, las madres sin síntomas de daño en el sistema nervioso dieron a luz a niños con discapacidades severas. Esto demostró que el sistema nervioso de un niño en desarrollo puede ser más vulnerable a la exposición al metilmercurio que el sistema nervioso de un adulto. Las madres que están expuestas al metilmercurio y amamantan a sus bebés también pueden exponerlos a través de la leche.

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Exposición al mercurio elemental (metálico)

Exposiciones frecuentes: La mayoría de las exposiciones al mercurio metálico ocurre porque este es liberado de un contenedor o de un producto o dispositivo roto.  Si el mercurio no coloca en un recipiente o no se limpia de inmediato, se puede evaporar y convertir en un vapor tóxico invisible e inodoro. Las exposiciones pueden ocurrir cuando las personas respiran este vapor y lo inhalan hacia los pulmones.  Los espacios cerrados cálidos y poco ventilados son lo que más preocupa en los casos de los vapores de mercurio suspendidos en el aire. Tenga en cuenta que si el mercurio metálico está dentro de un recipiente de vidrio o metálico, no representa ningún riesgo a no ser que el producto se dañe o se rompa y los vapores de mercurio se liberen.  

En otros casos, el mercurio metálico se ingiere accidentalmente.

Las potenciales fuentes frecuentes de exposición al mercurio metálico se describen a continuación.  

  • Termómetros para medir la fiebre: 
    • Es muy común que los niños rompan los termómetros en su boca. Cuando un termómetro que contiene mercurio se rompe dentro de la boca de un niño y es posible que el niño haya tragado algo de mercurio, tenga en cuenta que el mercurio representa bajo riesgo en comparación con la inhalación de vapor de mercurio.
    • Sepa qué hacer si un termómetro con mercurio se rompe en su casa o la escuela (no en la boca).
  • Alhajas de fantasía: Algunos collares importados de México contienen un dije de vidrio que contiene mercurio. Los dijes que contienen mercurio pueden venir en diferentes formas tales como corazones, botellas, pelotas, dientes de sable y ajíes. Si se rompen, pueden liberar mercurio metálico en el medio ambiente.
  • Otros productos de consumo: El mercurio metálico suele encontrarse en los laboratorios de las escuelas. También se encuentra en algunos termómetros, barómetros, interruptores, termostatos e interruptores eléctricos. Consulte una lista de los productos que contienen mercurio.  (En inglés)
  • Empastes dentales: En odontología, el mercurio se utiliza en la amalgama dental, también conocida como "empaste de plata". La amalgama dental es un material de empaste directo que se utiliza en los arreglos dentales. Está hecho de aproximadamente entre 40 y 50% de mercurio, 25% de plata y entre 25 y 35% de una mezcla de cobre, zinc y estaño. El uso de la amalgama está disminuyendo dado que los casos de deterioro dental son cada vez menos, y porque se encuentran disponibles mejores materiales sustitutos para los arreglos dentales.  Obtenga más información sobre el mercurio en los empastes dentales. (En inglés)
  • Minería de oro: El mercurio metálico a veces se utiliza en minerías de oro artesanales y a pequeña escala en ubicaciones fuera de Estados Unidos. El mercurio se mezcla con materiales que contienen oro, lo que resulta en una amalgama de mercurio y oro. Luego, la amalgama se calienta y el mercurio se convierte en vapor, por lo que queda solo el oro. Este proceso es muy peligroso y puede resultar en una gran exposición al mercurio. Los mineros que trabajan en relaves en áreas donde se utilizó el mercurio previamente pueden estar expuestos al mercurio residual en estos depósitos sin notarlo. Obtenga más información sobre la contaminación por mercurio a causa de las minerías artesanales y a pequeña escala. (En inglés)

Exposiciones menos frecuentes:  Rara vez las personas pueden sufrir graves consecuencias de salud luego de la exposición a niveles muy altos de vapor de mercurio, en especial, si la exposición tuvo lugar durante un período de tiempo prolongado.  A continuación, se describen dos ejemplos de exposiciones muy altas con graves efectos de salud:

  • En el año 1989, un adulto estaba fundiendo la amalgama dental en un horno de fundición en el sótano de su casa, en un intento de recuperar la plata de la amalgama. Aparentemente, los vapores de mercurio liberados durante la operación habían ingresado conductos de aire en el sótano y habían circulado por toda la casa. Él y los otros residentes de la casa sufrieron graves consecuencias de salud.
  • En ese mismo año, varias libras de mercurio líquido se derramaron en la habitación de un niño.  El mercurio no se limpió lo suficiente.  El niño y sus dos hermanas continuaron expuestos a altos niveles de mercurio evaporado por un período de tiempo prolongado y sufrieron graves consecuencias de salud.  (Fuente:  CDC.gov) (En inglés)

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Exposición a otros compuestos de mercurio

Otros compuestos de mercurio, como el acetato de fenilmercurio y etilmercurio, se han utilizado con frecuencia como fungicidas, conservantes, antisépticos (por ejemplo, mercurocromo, un nombre comercial de la merbromina antiséptica) o desinfectantes. También se utilizaron en una gran variedad de productos.  La mayoría de los usos fueron suspendidos.

Algunos medicamentos tienen pequeñas cantidades de estos compuestos como conservantes.  Obtenga información sobre el uso del timerosal, un conservante que contiene mercurio, en las vacunas. (En inglés)

Además, el mercurio aún se utiliza en cremas para aclarar el color la piel y en productos antiarrugas. Estos productos se fabrican en el exterior y se venden de manera ilegal en Estados Unidos.  Consulte la página de la Administración de Medicamentos y Alimentos de EE. UU. sobre el envenenamiento por mercurio relacionado con los productos para la piel. (En inglés)

El uso incorrecto o el uso en exceso de productos que contienen mercurio pueden resultar en una exposición excesiva a compuestos de mercurio. Esto sucede, en especial, con los productos vencidos que contienen más cantidad de mercurio. 

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